植物是生命形式的王国,包括熟悉的生物体,如树木、草本植物、灌木、草、藤蔓、蕨类植物和苔藓。通过光合作用,它们将水和二氧化碳转化为我们呼吸的氧气和提供生命主要燃料的糖。通过固氮,植物产生蛋白质,这是生命的基本组成部分。光合作用生物体的早期化石记录可以追溯到大约30亿年前。植物作为一个整体在进化中起到了重要作用,因为它们产生了氧气,使地球上的生命成为可能——不仅通过将氧气“呼吸”到大气中并转化它,而且还通过用它们的根粉碎岩石,创造土壤并大量释放养分。植物对地球上所有其他生物的生存都至关重要,无论是通过它们维持的系统生命支持服务,还是它们提供的食物、药物和其他物质资源。所描述的植物种类总数在25万种左右。

我们关于植物物种数量的信息还远远不够完善。国际自然保护联盟的红色名单估计大约54%评估植物物种(并不是地球上所有的植物)受到威胁:19738种植物中有10584种受到威胁。另有估计称,全球约有八分之一的植物被认为有灭绝的危险,而美国的数量为三分之一。红色名单显示,美国有279家经过评估的工厂受到威胁。

:照片©Lorena B. Moore
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