爬行动物是呼吸空气的冷血脊椎动物,身体上有鳞,没有毛发或羽毛;大多数爬行动物都是卵生的,尽管某些“有鳞动物”——蜥蜴、蛇和蠕虫蜥蜴——都是胎生。最早的爬行动物通常被认为是Hylonomus(一种所谓的“森林老鼠”),它生活在大约3.15亿年前,类似于当代的蜥蜴。“爬行动物”是一个模棱两可的类别:它通常指蜥蜴、蛇、乌龟、短吻鳄和鳄鱼,但为了基因一致,也应该包括鸟类,因为鳄鱼目动物与鸟类的亲缘关系更近,而不是蜥蜴、蛇或乌龟。海龟在基因上是如此独特——它们是进化树中Anapsid分支中唯一幸存的成员——因此许多科学家建议将它们作为自己的纲(龟类),与鸟类、哺乳动物、两栖动物、鱼类和爬行动物平等相待。一些科学家也会将鳄鱼提升到阶级水平。

根据国际自然保护联盟(International Union for Conservation of Nature)的红色名录,全球有989种爬行动物濒临灭绝,占已评估物种的近20%。

照片由Flickr Commons/J.W.提供韦伯
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