冷血、有鳞的水生脊椎动物鱼类是已知的最早发育骨骼的动物。第一块化石Anaspis可追溯到5亿多年前,被认为是铠甲和无颚的。大约在4亿年前,随后的颌骨形成可能导致了鱼类的繁殖:无颌鱼类留下的祖先非常少。接下来是甲壳类动物,它们有颚和鳞,也有盔甲。在大约3.6亿年前的一次大灭绝事件中,没有一种Placoderm动物幸存下来,但幸运的是,鳐鳍鱼和叶鳍鱼后来进化了,并产生了我们今天所知的祖先。如今,鳐鳍鱼在世界各地的淡水和海洋栖息地约有3万种。

在全球范围内,2211种鱼类——包括七鳃鳗和雌鳗、鲨鱼、鳐鱼和银鲛、硬骨鱼和腔棘鱼——占世界自然保护联盟红色名录所描述鱼类的17%——被认为面临灭绝的危险,其中233种在美国。

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