哺乳动物可以通过女性的乳腺来识别,乳腺可以为后代分泌乳汁。哺乳动物是温血脊椎动物,有汗腺、毛发、三块中耳骨和大脑中的一个新皮层区域。它们从被称为“突触类”的类似哺乳动物的“爬行动物”逐渐进化,历时约7000万年。第一个完全哺乳动物的颌关节和中耳的明确证据是在大约2亿年前发现的;中侏罗世的化石显示了毛发或毛皮的早期证据;哺乳发生在单孔目动物身上,这是一种产卵的动物,它们通过一个洞排尿、排便和繁殖,但不是同时进行的。据信,它们的乳汁不是从乳头分泌的,而是通过腹部的一块毛茸茸的斑块分泌的。(鸭嘴兽和四种针鼹是唯一幸存的哺乳类卵生动物。)哺乳动物现在包括人类在内大约有5400种。

在全球范围内,有1199种哺乳动物被国际自然保护联盟(International Union for Conservation of Nature)的红色名录认定为濒危或濒临灭绝,约占5513种已知哺乳动物物种的22%。在美国,有35种哺乳动物面临灭绝的危险。

照片©Robin Silver